2020年インフルエンザが流行しなかったことが2021厄介な問題を残した

2020年は、専門家の心配をよそに、インフルエンザはそれほど流行しませんでした。

その主な原因は、新型コロナウイルスへの社会的な対策が、インフルエンザの予防につながったのだろうと考えられています。

しかし、安心したのも束の間で、どうやらこのぽっかりあいた一年間が、これからやってくるインフルエンザシーズンに厄介な問題を残してしまったようです。

今回は、インフルエンザの流行を防いだ一年が、将来的に事態の悪化を引き起こすかもしれないといわれる理由について紹介します。

ウィルスへの社会的対策がインフルエンザの予防にも役立った

2020年のインフルエンザシーズンに向けて、一部の専門家は次のように懸念しました。

インフルエンザと新型コロナウイルス(COVID-19)の二重苦に見舞われるのではないか。

彼らは、有害な2つの呼吸器系ウイルスによる、いわゆる「ツインデミック」が発生するだけでなく、症状のある人は、1つではなく2つの検査を受けなければならないと心配しました。

しかし、実際には、2020年から2021年にかけてのインフルエンザ・シーズンが到来し、例年よりも患者数がはるかに少ないことに驚いたようです。

ツインデミックが起こらなかった大きな理由の一つは、ウイルスの蔓延を抑制するための社会的安全対策が、インフルエンザの感染を減少させたと考えられます。

どうやら、未知なるウィルスへの恐れに対して、社会全体が3密を避け、手洗いなどを徹底したことが、結果的にインフルエンザの予防にも貢献したようです。

世界の科学者たちによるインフルエンザ対策

しかし、2020年にインフルエンザが流行しなかった理由が何であれ、専門家はインフルエンザワクチンの開発には課題が残されたと指摘しています。

言い換えれば、今期は、私たちにとって悪いシーズンになる可能性があるということです。

20世紀半ばに、科学者たちがインフルエンザウィルスは定期的に変異することを認識し始めて以来、世界のインフルエンザ対策は整備された機械のようにうまく機能してきました。

100カ国以上の政府関係者と科学者が、インフルエンザウイルスの新たな変異に関するデータを年間を通じて共有し、次のステップに進むための調整を行ってきました。

政府関係者は、北半球で起きていることに目を光らせ、南半球で起きることを予測し、管理しています。

インフルエンザウィルスは変異が早い

インフルエンザは、麻疹などの他のウイルスと異なり、変異が早いのが特徴です。

これは、インフルエンザウイルスのゲノム構造が細分化されているためです。

2つ以上の異なるインフルエンザウイルスが同じ宿主に感染してしまうと、ゲノムのセグメントが入れ替わり、新たな変異体が生まれます。

この交換は、豚のような宿主でより頻繁に起こります。

研究者たちは豚を、インフルエンザの混合容器のものだと考えています。

基本的に、これらの動物は異なる種の複数のインフルエンザウイルスを同時に感染させることができるからです。

これらのウイルスが同じ動物に感染すると、ウイルス同士がDNAを交換して新たな変異を起こします。

ワクチン戦略の最適化

インフルエンザ対策の一環として、動物の体内で循環しているインフルエンザを常に監視し、ある種の動物から別の種の動物に流出する可能性のある新種のウイルスを常に監視し、捕らえることが必要です。

何十年にもわたって、研究者たちは、インフルエンザのシーズンが来るたびに、約6カ月の余裕をもって対処してきました。

また、インフルエンザの陽性反応が出た人から採取したウイルスのサンプルも豊富にあります。

これらのサンプルは、どのバージョンのウイルスがこれからのシーズンの主流になるかを決定するのに役立ちます。

しかし、今回のインフルエンザシーズンは、その機械のような性能に一石を投じることになりました。

一年分のインフルエンザウィルスに関するデータが十分にとれなかった

人体におけるインフルエンザの症例数が少なかったからといって、必ずしもが動物の中でいつものように突然変異を起こしていないとは限らないからです。

つまり、いつものように年間を通して循環しているウィルス株のサンプルに穴が開いてしまったのです。

これは、今はよいかもしれませんが、将来、ウイルスが人間に感染した場合、問題になる可能性があります。

インフルエンザの配列データの不足は、次のインフルエンザシーズンに向けての問題だけではありません。

集団免疫に影響を及ぼす

インフルエンザは突然変異するものですが、科学者たちは、次のインフルエンザシーズン、あるいはその次のシーズンに向けて、過去に感染した人やワクチンを接種した人が集団免疫に貢献すると考えています。

集団免疫とは、集団のなかであるウィルスに対して免疫を持っている人の割合が高いことによって、免疫を持たない人を間接的にウィルスから守る効果です。

そこで注意が必要なのは、2020年から2021年にかけて、インフルエンザワクチンを接種した人がいたとしても、その数はそれほど多くないということです。

つまり、去年は、インフルエンザにかかった人が少なかったので、今年は、より多くの人がインフルエンザにかかることが懸念材料となっているようです。

インフルエンザ対策への問題が厄介になっている


一方で、今回のインフルエンザの不発にも明るい兆しが見えているという楽観的な意見もあります。

1つは、社会的安全性への介入と毎年のワクチンを組み合わせることで、インフルエンザの流行を食い止めることができるというもの。

しかし、これらのことは、今期のインフルエンザシーズンを避けられないと決めつけているわけではありません。

ただ、問題はより厄介になっているということです。